La cara triste de la inmigración y el hundimiento del Principessa Mafalda

De 1876 a 1915 hubo 14 millones de italianos que, armados solo con esperanza y una maleta de cartón, dejaron todo para buscar fortuna en otro lugar. Y si durante los primeros 10 años el viaje fue más simple, porque el destino preferido era Europa, a partir de 1886 los italianos comenzaron a embarcarse para llegar a América: en los cuarenta años de emigración masiva, 7 millones y 600 mil italianos cruzaron el Atlántico dirigiéndose inicialmente a Argentina y luego también a Brasil y Estados Unidos. La travesía se realizó, si es posible, en condiciones aún peores que las que se encuentran hoy en los barcos que parten de Libia en dirección a Lampedusa: según el Museo Nacional de Emigración Italiana, “el transporte de migrantes se asigna, con un promedio de 23 días de navegación. Se trata de barcos de vapor desarmados, llamados ‘buques de la muerte’, que no pudieron contener más de 700 personas, pero cargaron a más de 1,000, que partieron sin la certeza de llegar a su destino “.

Cuando llegaron allí también, parte de ellos llegaron sin vida, debido a las malas condiciones sanitarias, transformando el barco en lo que se llamó “buque fantasma”: el Museo Nacional de Emigración informa como en el vapor “Città di Torino” en noviembre de 1905 hubo 45 muertes en 600 embarcados; en “Matteo Brazzo” en 1884 20 muertes por cólera en 1.333 pasajeros (el barco fue devuelto a Montevideo por temor a contagio); en el “Carlo Raggio” 18 muertes por inanición en 1888 y 206 muertes por enfermedad en 1894; en el “Cachar” 34 murió de hambre y asfixia en 1888; en “Frisia” en 1889, 27 muertes por asfixia y más de 300 enfermos; en el “Parà” en 1889 34 muertes por sarampión; en el “Remo” 96 muertes por cólera y difteria en 1893; en el “Andrea Doria” 159 muertos de 1.317 emigrantes en 1894; en el “Vincenzo Florio” 20 muertes nuevamente en 1894.

Las malas condiciones de los barcos utilizados para transportar la “tonelada humana”, como se llamaba la carga de emigrantes, incluso hace un siglo a menudo causaron desastres como el que ocurrió en la costa de Libia: 576 italianos (casi todos del sur) murieron el 17 de marzo de 1891 en naufragio de la “Utopía” frente al puerto de Gibraltar; 549 muertos (muchos de ellos italianos) en la tragedia de “Borgoña” frente a Nueva Escocia el 4 de julio de 1898; 550 emigrantes italianos víctimas, el 4 de agosto de 1906, del naufragio “Sirio” en España; 314 muertes (según el recuento oficial, pero para los brasileños las víctimas fueron más de 600) en el hundimiento de la “Princesa Mafalda” el 25 de octubre de 1927 frente a las costas de Brasil. Precisamente el de la “Princesa Mafalda” es el peor desastre que ha afectado a los emigrantes italianos. Lanzado el 22 de octubre de 1908 y entró en servicio el 20 de marzo de 1909, fue el buque insignia de la flota italiana de Lloyd (absorbida en 1918 en la navegación general italiana) y el vapor tricolor más prestigioso, envidiado por las compañías navieras del resto de Europa. tanto por el lujoso mobiliario de primera clase como por la amplia sala de fiestas, por primera vez en la historia de la navegación, verticalmente en dos cubiertas. Y la tercera clase también se concibió de una manera innovadora, con grandes habitaciones equipadas con baños capaces de acomodar hasta 1,200 pasajeros, generalmente migrantes. Con motivo del último viaje antes del desarme y el desmantelamiento, el barco partió de Génova el 11 de octubre de 1927 con 1.259 personas a bordo, incluidos varios inmigrantes sirios, pero sobre todo numerosos emigrantes piamonteses, ligures y venecianos.

El vaporizador, que según la compañía de armadores estaba en perfectas condiciones, en realidad ya no era considerado seguro por los profesionales después de veinte años de mal mantenimiento y desgaste. Tanto es así, que solo en el tramo mediterráneo hacia Gibraltar, el barco sufrió 8 fallas en el motor, una en la bomba de un aspirador, una en el eje de la hélice izquierda y otra en las cámaras frigoríficas. Después de navegar relativamente tranquilo en el Atlántico, y a pesar de que el comandante, debido a las constantes vibraciones en el motor izquierdo, había pedido sin éxito a la compañía que transfiriera pasajeros en otro transatlántico, el 25 de octubre el barco estaba a 80 millas de la costa costa de Brasil, entre Salvador de Bahía y Río de Janeiro. La “Principessa Mafalda” avanzó a velocidad reducida y visiblemente inclinada hacia la izquierda, cuando a las 17.10 se percibió un fuerte choque: el eje de la hélice izquierda se había resbalado y, al continuar girando por inercia, había causado una gran herida en el casco. Y el agua, después de inundar la sala de máquinas, también invadió la bodega porque las puertas estancas no funcionaban correctamente.

Lanzado el SOS, los barcos apresurados se detuvieron a cierta distancia, temiendo que la caldera del vapor italiano pudiera explotar, y no fue posible comunicarles que el peligro se había evitado abriendo las válvulas de vapor porque el único generador de corriente a bordo había sido dañado por el agua evitando así el uso del telégrafo. Poco después de las 10 p.m., cuando el barco permaneció completamente oscuro, el pánico estalló a bordo: el capitán bajó los botes salvavidas, pero debido a la inclinación hacia la izquierda, los de estribor golpearon el casco que se desmoronó. De los que se sumergieron en el mar, muchos sufrieron daños y embarcaron agua; otros fueron asaltados y volcados. Muchos pasajeros se zambulleron tratando de nadar hacia los barcos de rescate, y algunos de ellos fueron devorados por tiburones; mientras que otros se suicidaron, disparándose para no morir ahogados. Según los datos oficiales proporcionados por las autoridades italianas (quienes – estaba en pleno régimen fascista – minimizaban el desastre, inicialmente hablando de unas pocas docenas de víctimas solo entre la tripulación) hubo 314 muertos, pero los sudamericanos dieron un número de muertes más qué doble, bien 657. Todavía hoy, sin embargo, no está claro cuántos inmigrantes italianos perdieron la vida a bordo de los carros del mar en los que se habían embarcado soñando con un futuro mejor.